英文解読練習として英語のニュースから日本語に翻訳された記事をよく読んでいますか?このコーナーではそんな世界の面白いニュースとその日本語訳をピックアップしてご紹介します。リーディングや外国人に話しかける時にも、緊張をほぐして、会話のきっかけとしていかがですか?

英語:“Adults’ ingenious ideas make children geniuses at foreign language”

English learning for children needs to be well designed

Children (elementary school students) are said to be linguistic geniuses – because of this, many adults may think the sooner children start learning English the better. Certainly, any child learns his or her own native language naturally. Some studies have shown that it is possible because it is their mother tongue. According to studies in English-speaking countries, children are believed to be exposed to the shower of their native language from people around them for about 17,000 hours by the time they turn age five. In Japan children at around the age of five will soon enter elementary school, and by this time they are usually capable of carrying out a certain degree of conversation. If it takes them 17,000 hours to acquire this level of conversational skill, it means it will take us 16 years to learn English with three hours of daily English study. After all, children can learn to speak their language naturally because they are constantly showered by their mother tongue and an enormous amount of linguistic input is relayed to them during this large amount of time.

A number of studies, especially overseas, have also shown that those who start foreign language learning (English) after they have grown older have better grades than those who start foreign language learning at an early age. In fact, certain data also suggests that it takes about 2,200 hours for American adults to learn Japanese. This is much shorter than the time required for children to learn to speak their mother tongue. This is because children are good at “unconscious learning” in which they memorize what they hear while adults are good at “conscious learning” using their developed cognitive ability. In other words, if adults are fully aware of the purpose of learning English, such as doing business in English and reading English books, and can engage themselves in studying with high motivation and concentration in an autonomous manner, they can quickly acquire English. Even if young students in the middle elementary grades (9 to 10 years old) start learning English, one hour-class once a week is not sufficient to relay to them a large amount of linguistic input. Additionally, they do not always have a clear sense of the purpose of learning English in the first place. An early start simply does not guarantee desirable results. This is why it is crucial to design an English class well and creatively so that the amount of linguistic input as well as the quality of input can be optimized to suit the kind of learning environment in an elementary school.

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日本語:“子どもを語学の天才にするために、大人は工夫の天才になろう”

子どもの英語学習には工夫が必要

 子ども(児童)は語学の天才と言われ、「英語学習は早いほど良い」と考える人も多いかもしれません。確かに、どの国の子どもも、いつの間にか母語を話せるようになります。しかし、それは母語だからである、という研究があります。例えば、英語圏での研究ですが、5歳くらいまでに周囲から浴びる言語のシャワーは、1万7000時間に達するといわれています。5歳頃といえば、日本では小学校に上がる少し前で、一通りの会話はできるようになっている時期です。その程度の会話力を身につけるのに1万7000時間かかるということは、例えば、私たちが英語を毎日3時間学習し続けても、習得に16年かかることになります。つまり、子どもはそれだけの時間、母語のシャワーを浴び、大量の言語インプットをしているからこそ自然に母語を話せるようになるわけです。

 さらに、外国語(英語)の習得に際して、早期に始める学習者よりも、年齢が上がってから始めた学習者の方が成績は良いという研究成果が海外を中心に数多く発表されています。実は、アメリカ人が日本語を習得するのにかかる時間は、約2200時間という報告もあります。子どもが母語を話せるようになるより短い時間です。これは、子どもは聞いたものをそのまま覚える「無意識的な学習」が得意なのに対して、大人は発達した認知能力を使った「意識的な学習」が得意であるからだと考えられます。つまり、英語でビジネスをするとか、英語の原書を読むとか、英語を学ぶ目的をはっきり自覚し、高いモチベーション(やる気)で集中して自律的に学習する大人は、習得が早くなるのです。すると、小学校の中学年(9~10歳)で英語の学習を始めても、週1時間の授業では、大量の言語インプットにはなりませんし、また、その年齢の子どもたちが当初から英語を学ぶ目的意識をもっているとも限りません。つまり、単純に学習年齢を早めたからといって効果が期待できるわけではなく、小学校という学習環境下において、言語インプットの量とともに、質を最適化する工夫を凝らすことが必要であり、とても重要になるのです。

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